Père Athanase Itsweire

Henri Itsweire était né à Hazebrouck en 1804. Ordonné prêtre vers 1830, il fut successivement vicaire à Bailleul puis curé à Grande-Synthe. Il entra au Mont des Cats en 1836, fit profession monastique 1837 et, un an plus tard il fut nommé Prieur provisoire par Dom Stanislas abbé du Gard.

Petit de taille mais d’un tempérament de feu que rien ne pouvait briser, il menait de front un champ d’activités qui en aurait épuisé plusieurs.

Sous son priorat, le monastère connut des jours meilleurs. Il améliora considérablement le temporel du monastère. Les travaux d’aménagement donnèrent un nouvel aspect au monastère et les conditions de vie en furent d’autant améliorées pour les religieux. L’école du Mont des Cats fut construite sur la route de Godewaersvelde, et de nouveaux achats de terrains agrandirent le petit domaine des moines.

Lors de l’érection du Prieuré en abbaye, en 1847, Père Athanase ne fut pas élu comme premier abbé. La communauté estimait beaucoup son Prieur, mais sa rigueur a peut-être effrayé quelque peu les 11 électeurs. Ceux-ci choisirent le Sous-Prieur, Père Dominique Lacaes, qui s’empressa de maintenir Père Athanase comme Prieur et comme son bras droit.

Père Athanase tomba victime de son dévouement auprès des malades de la colline pendant le rude hiver de la guerre de 1870. Il était dans la soixante-sixième année de son âge dont trente et une de priorat. Toute la population des environs assista aux obsèques, signes de l’estime et de la vénération générale.

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